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Patologia

Giardia, il parassita che causa infezioni intestinali

di Ilaria Campagna

Parassita responsabile di un’infezione intestinale, la giardia può infettare uomini e animali attraverso l’ingestione di alimenti o acqua contaminata. La trasmissione può avvenire anche per contatto da persona a persona e per via sessuale. In una grande percentuale di casi la giardia è asintomatica, ma quando presenti i sintomi consistono perlopiù in diarrea acquosa o feci biancastre, grasse e maleodoranti, crampi addominali, nausea, vomito e malessere generale. La diagnosi di giardia si pone grazie alla ricerca del parassita nelle feci raccolte in giorni diversi, poiché l’eliminazione delle cisti è irregolare. In genere le infezioni da giardia tendono ad autorisolversi senza cure. Quando necessario, il trattamento si basa sulla somministrazione di farmaci come il metronidazolo e il tinidazolo. Le possibili complicanze sono la disidratazione, la malnutrizione e un ritardo di crescita nei bambini. La prognosi in genere è buona e la prevenzione si basa su buone norme igieniche come il lavare accuratamente le mani e le superfici.

Che cos’è la giardia

Giardia, parassita responsabile di infezione intestinale nell'uomo così come negli animali

La Giardia lamblia, nota anche come Giardia intestinalis e Giardia Duodenalis è un parassita (protozoo flagellato) responsabile di un’infezione intestinale nota come giardia, giardiasi o lambliasi.

La giardia può infettare l'intestino di numerosi ospiti vertebrati, incluso l'uomo e varie specie animali. Il parassita si trova infatti nel suolo, nel cibo o nell'acqua che è stata contaminata con feci di esseri umani o animali infetti.

La giardia, secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC) è diffusa in tutto il mondo, tanto che rappresenta la più comune infezione parassitaria intestinale nei paesi industrializzati; è però molto più frequente nei paesi in via di sviluppo, dove ha un’incidenza del 20-30% ed è una delle principali cause di diarrea infantile epidemica. La giardia predilige infatti le aree tropicali e temperate ed è favorita da condizioni igieniche precarie.

Diagnosi di giardia

La diagnosi di giardia si pone grazie alla ricerca del parassita nelle feci raccolte in giorni diversi (potrebbero essere necessari fino a 3 campioni di feci), poiché l’eliminazione delle cisti è irregolare. In casi molto più rari, quando non si riesce a individuare la causa esatta della diarrea si può ricorrere anche a una biopsia della parete intestinale.

Resta comunque molto importante informare il medico di eventuali viaggi in zone in cui questo parassita è endemico, se si è nuotato in laghi o fiumi, o bevuto acqua da fonti come laghi, fiumi, torrent, etc.

Come si tratta l’infezione da giardia

In genere le infezioni da giardia tendono ad autorisolversi in 4-6 settimane anche senza cure. Quando richiesto, il trattamento della giardia dura da 3 a 10 giorni a seconda del farmaco e consiste nella somministrazione di farmaci come il metronidazolo e il tinidazolo; altri farmaci utilizzati per la cura della giardia sono:

  • Nitazoxanide: un farmaco della classe degli amebiacei-antiprotozoari, utilizzato per la cura della diarrea nei soggetti immunocompetenti. È molto utilizzato nei bambini, poiché è in forma liquida
  • Paronomicina: utilizzata anche per la cura della teniasi
  • Albendazolo: spesso utilizzato in associazione con il metronidazolo

Questi farmaci, tuttavia, non possono essere assunti in gravidanza a causa del loro effetto teratogeno; se i disturbi sono lievi quindi, il medico può raccomandare di ritardare la cura fino al superamento del primo trimestre di gravidanza e anche oltre. I bambini di età inferiore ai 5 anni possono essere trattati con furazolidone, un medicinale che ha meno effetti collaterali e si presenta in forma liquida.

Quando la diarrea diviene particolarmente importante, si raccomanda di bere molti liquidi (ma non bevande che contengono caffeina come tè, caffè o bibite energetiche) per prevenire la disidratazione, facendo, se necessario, ricorso a soluzioni reidratanti orali. Durante la terapia contro la giardia è molto importante anche evitare di bere alcolici al fine di evitare interazioni con gli antibiotici.

Complicanze

Le complicanze della giardia consistono in:

  • Disidratazione
  • Malnutrizione
  • Ritardo dello sviluppo fisico e mentale dei bambini (complicanza presente nei paesi poveri)
  • Intolleranza al lattosio

Prognosi

La maggior parte delle persone con la giardia guarisce completamente entro due mesi, tuttavia alcune continuano ad avere sintomi gastrointestinali per molto tempo dopo che l’infezione è sparita.

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